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Sherlock Holmes tombe dans le domaine public

Un juge de l'Illinois a statué il y a peu que le personnage du célèbre détective Sherlock Holmes, comme celui de son ami le Docteur Watson ou celui de leur ennemi juré l'infâme Moriarty, n'étaient pas couverts par un droit d'auteur toujours existant aux Etats-Unis pour 10 nouvelles publiées après 1923.

Le juge Ruben Castillo a ainsi estimé que les seuls « éléments d'histoire» de ces dix nouvelles étaient toujours protégés, mais que tout le reste était « libre de droits ». Les héritiers de l'écrivain britannique estimaient au contraire que ce copyright s'appliquait aux personnages comme aux histoires.

L'affaire avait été portée en justice par Leslie Klinger, un éditeur souhaitant publier un recueil de nouvelles originales inspirées par le détective. Les héritiers de Conan Doyle menaçaient de faire interdire la publication en cas de non-paiement de droits. Pour ces ayants droit, réunis sous le nom de Conan Doyle Estate, la pilule va être compliquée à avaler puisque Sherlock Holmes et les autres personnages de la série ne sont donc pas considérés comme des marques protégées avec de potentielles licences à exploiter.

Le fameux détective, qui a sa maison londonienne ouverte au public à Baker Street, n'a jamais cessé d'être populaire depuis son entrée dans le monde littéraire en 1887. Sherlock Holmes triomphe particulièrement ces dernières années au cinéma, incarné par Robert Downey Jr, ou dans des séries diffusées à la télévision par la BBC ou CBS.

« Sherlock Holmes appartient au monde », s'est réjoui Leslie Klinger dans un communiqué publié sur son site internet Libérez Sherlock. « Les gens veulent fêter Holmes et Watson. Ils peuvent le faire maintenant sans craindre d'en être empêchés par les héritiers de Conan Doyle », a-t-il ajouté.

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